Nieuws

De stralende planetenvreter


Een superzwaar zwart gat in het centrum van de Melkweg verorbert regelmatig planetoïden. Dat concluderen astronomen, onder wie Sera Markoff van de Universiteit van Amsterdam, op basis van onderzoek met de Amerikaanse röntgentelescoop Chandra.

De ruimtelescoop ontdekte over een periode van een aantal jaren een serie röntgenuitbarstingen vanuit het zwarte gat Sagittarius A* (Sgr A*). De astronomen denken dat er zich rond Sgr A* een wolk van honderden biljoenen planetoïden en kometen bevindt, die van hun moederster zijn gestript. Planetoïden die het zwarte gat passeren op zo’n 160 miljoen kilometer – ruwweg de afstand tussen de aarde en de zon – worden in stukken gereten door de getijdenkrachten van het zwarte gat.

Hoe een zwart gat een ster verorbert.

De fragmenten verdampen vervolgens als ze door het hete, ijle gas vallen dat naar Sgr A* stroomt, vergelijkbaar met een meteoor die in de aardatmosfeer valt. Daarbij wordt een röntgenflits geproduceerd en de restanten van de planetoïden worden uiteindelijk verzwolgen door het zwarte gat.

De astronomen schatten dat de uitbarstingen worden veroorzaakt door planetoïden met een doorsnee van 20 kilometer of meer. De resultaten zijn in overeenstemming met schattingen van het aantal planetoïden dat in dit gebied aanwezig moet zijn. Slechts een fractie is geconsumeerd, dus de voorraad is nog lang niet uitgeput.

Vanaf deze week worden met Chandra langdurige observaties van Sgr A* gedaan om nieuwe informatie te verzamelen over de frequentie en helderheid van de uitbarstingen en om het gepresenteerde model te testen. De verwachting is dat we in 2012 dezelfde hoeveelheid uitbarstingen zien als in de afgelopen 12 jaar, aldus Markoff.

Follow Faqtman on Twitter