Nieuws

Peper lijkt op vibrator


Is het een seksspeeltje of is het peper? Dat is de vraag die centraal stond in een van de meest opmerkelijke studies van de laatste tijd. Aan University College in de Britse hoofdstad Londen werden proefpersonen voorzien van een blinddoek en oordoppen, zodat ze totaal van audiovisuele prikkels waren afgesloten. Vervolgens kregen ze op hun onderlip water, alcohol, szechuanpeper en een vibrerend seksspeeltje.

De vraag die ze vervolgens moesten beantwoorden was: wat is wat? De proefpersonen konden de alcohol en het water goed van elkaar onderscheiden, maar hadden grote moeite om te vertellen wat de vibrator was en wat de szechuanpeper. Deze peper staat er om bekend dat hij de aanrakingszenuwen van de mens activeert. Wanneer je voedsel met deze peper eet, voelt het alsof er iets beweegt in je mond. In China wordt er bijvoorbeeld gerecht mee gemaakt dat bekend staat als ‘boem-boem kip’.

De proefpersonen moesten ook aangeven hoe snel ze dachten dat de vibratie ging die ze voelden bij de peper. Het antwoord was 50 keer per minuut.

Hoewel het onderzoek op het eerste gezicht vooral grappig lijkt, heeft het wel degelijk een bedoeling. De onderzoekers willen beter begrijpen hoe de aanrakingszenuwen werken, zodat ze mensen met een storing van dat systeem kunnen helpen. Dergelijke storingen komen bijvoorbeeld voor na een verlamming. Door de werking van szechuanpeper op de zenuwen te meten, hopen ze het zenuwpad richting het brein beter te leren kennen.

Het onderzoek staat in het vakblad Proceedings of the Royal Society B.