Nieuws

Parijs is radioactief


Parijs staat bekend om vele dingen. De onbeschofte obers, de Eiffeltoren en uiteraard de verkeerschaos rond de Arc de Triomph. Slechts weinig toeristen zullen vermoeden dat de stad nóg een opmerkelijke eigenschap heeft: radioactiviteit. De oorzaak daarvan ligt rond de vorige eeuwwisseling. Toen ontdekte Marie Curie radium, een radioactief metaal dat blauw oplicht.

De belangstelling van Curie voor radium was puur wetenschappelijk. Daarom vroeg ze ook geen patent aan op haar ontdekking. Een hoop Parijse zakenmensen zagen een buitenkansje. Ze gebruikten het metaal in allerlei gebruiksvoorwerpen die daardoor prachtig gloeiden in het donker. Vooral klokken en horloges kregen wijzerplaten of wijzers uit radium. Maar ook lipstick, injectienaalden en keukenkastjes bevatten toen radium.

Meneer en mevrouw Curie pakten het radium gewoon met blote handen aan.

In de werkplaatsen waar deze spullen werden gemaakt, lekte een hoop radium weg. Ook al is het gebruik van radium inmiddels al bijna een eeuw verboden, die radioactiviteit is blijven hangen, ontdekte het Franse atoomagentschap ANDRA. Daarom zijn ze een campagne begonnen om de meest vervuilde plekken op te ruimen.

Maar waar zijn die? Historici helpen de kernwetenschappers om de voormalige radiumfabriekjes op te sporen. Meestal waren die op de binnenplaatsen van gebouwen gevestigd. Advertenties in oude kranten en posters waarop radium werd aangeprezen dienen als aanwijzingen. Op die adressen is nu nog steeds verhoogde radioactiviteit te meten, ontdekte ANDRA.

Tot nu toe zijn 140 plekken in Frankrijk geïdentificeerd waar radium werd gebruikt. Ongeveer 40 daarvan liggen in Parijs. Een huis ontsmetten kost gemiddeld 260.000 euro. Sommige plekken zijn echter zo vervuild met radioactieve straling dat de huizen worden opgekocht door de overheid om te worden gesloopt. Fransen wordt aangeraden om geen groente uit eigen tuin te eten als ze wonen op een plek waar vroeger wellicht een radiumwerkplaats was gevestigd.

Follow Faqtman on Twitter