Nieuws

Pang! (waarom de tweede cowboy sneller is)


Er staan twee cowboys tegenover elkaar op de stoffige straat. Hun handen op hun holster. Wie wint het duel?

Een gekke vraag? Een Brits team van biologen heeft er net een paar jaren onderzoek naar gedaan. De folklore van het Wilde Westen zegt dat degene die als eerste zijn pistool trekt, zal sterven. Maar is dat wel zo?

In het laboratorium werden vuurgevechten nagebootst. In plaats van pistolen waren er drie knoppen waar proefpersonen op moesten drukken. Soms mochten ze zelf bepalen wanneer ze drukten, soms moesten ze wachten tot een andere proefpersoon de knop indrukte.

gunfight in abilene

Elk experiment begon met het ingedrukt houden van de middelste knop. Dan begon een van de proefpersonen het experiment met het loslaten van die knop en het indrukken van de rechter- of de linkerknop, de ‘pistolen’.

De handen van vrijwilligers gingen gemiddeld ongeveer 10 procent sneller van de ene knop naar de andere wanneer zij reageerden op een andere ‘cowboy’. Dat komt neer op een  snelheid van ongeveer 21 milliseconden van het moment dat ze de ander zagen bewegen tot het moment dat ze zelf hun hand begonnen te bewegen.

Toch waren de ‘reageerders’ bijna nooit sneller dan de ‘initiatiefnemers’. Degene die als eerste de knop loslaat heeft een bijna onoverbrugbare voorsprong. In slechts tien procent van alle duels won de ‘reageerder’. De extra milliseconden die het duurde om te reageren op de bewegingen van hun tegenstanders was voor de meeste proefpersonen nog te lang om het duel te kunnen winnen. In de zanderige straat voor de saloon had je dus beter als eerste je gun kunnen trekken.

Het experiment grafisch weergegeven

Het experiment grafisch weergegeven

Toch is de snelle reactie opmerkelijk. Waar komt die extra snelheid van reageerders vandaan? De onderzoeker denken dat reageren een heel ander proces in je hersens in gang zet. Omdat het van levensbelang kan zijn, neemt een beslissing om te reageren een kortere route door de hersens dan een gewone beslissing. Zo kun je nog net op tijd wegspringen voor een aanstormende vrachtwagen.

Alleen voor een duel is dus nog niet snel genoeg. Waar komen dan die verhalen vandaan dat je beter niet als eerste je pistool kunt trekken? Waarschijnlijk waren goede (en dus ervaren) cowboys gewoon niet zo zenuwachtig bij een duel. Dus lieten ze hun tegenstander de eerste beweging maken om het karwei vervolgens snel en cool af te maken.