Paarden kunnen mensen ‘lezen’ – zelfs op foto


paard

Paarden kunnen niet alleen herkennen of mensen ze op een vriendelijke of kwade manier bekijken, ze onthouden ook dergelijke ervaringen. Britse onderzoekers hebben gezien hoe de dieren merkbaar negatief op een persoon reageren, als ze hem of haar eerder hebben gezien met grimmige gezichtsuitdrukkingen op een foto. Dankzij dit vermogen kunnen de dieren in het dagelijks leven bijvoorbeeld ontmoetingen met potentieel agressieve individuen vermijden.

Paarden en mensen gaan al minstens 5.000 jaar met elkaar om. In die tijd hebben onze voorouders de viervoeters ontdekt en gedomesticeerd. Of het nu als vervoermiddel, werk- of sportdier is, de relatie tussen mens en paard is steeds nauwer geworden in de loop van onze gemeenschappelijke geschiedenis. Dit wordt ook aangetoond door het feit dat de dieren ons perfect begrijpen. Ze zijn in staat de emotionele betekenis van onze gezichtsuitdrukkingen te begrijpen.

Biologen van de Universiteit van Portsmouth ontdekten dat dit verbazingwekkende vermogen verder gaat. Voor hun experimenten toonden de gedragsbiologen voor het eerst een foto van een glimlachende of een gemeen uitziende persoon aan 48 paarden van verschillende rassen.

Een paar uur later ontmoetten de paarden de persoon die op de foto stond of een compleet onbekende – dit keer met een neutrale gezichtsuitdrukking. Hoe zouden de dieren zich gedragen? Het bleek dat de paarden opmerkelijk anders reageerden toen ze de persoon eerder met een kwaadaardige gelaatsuitdrukking hadden gezien. Ze bewogen hun hoofd om met hun linkeroog naar de ander te kijken – een duidelijke aanwijzing dat ze de persoon negatief zagen. Omdat paarden, net als honden, negatieve, potentieel bedreigende stimuli met hun linkeroog intensiever observeren.

Bij mensen die ze niet kenden, hadden ze die reactie niet. Zelfs niet als ze eerst de ‘gemene’ proefpersoon hadden gezien. In wezen betekent dit dat paarden een geheugen voor emoties hebben, schrijven de onderzoekers in het vakblad Current Biology.