Oudste leven op aarde gevonden: stromatolieten

stromatolieten

Het lijkt misschien niet veel, maar de gele vlekjes op de foto hebben de wetenschappelijke wereld in rep en roer gebracht. Het zijn stromatolieten, een organisme dat biologen tot nu toe vooral in versteende vorm hebben gevonden. Het is het oudste leven op aarde, er zijn fossielen van stromatolieten gevonden in Groenland die 3,7 miljard jaar oud zijn.

Maar deze exemplaren leven. Het gaat om eencellige bacteriën die in zeer zoute en zure omgevingen gedijen. Daar produceren ze een zachte laag biologisch materiaal die de textuur heeft van vilt. Andere vindplaatsen zijn Turkije en Mexico. Maar deze exemplaren zijn gevonden op Tasmanië, ten zuiden van Australië.

Biologen zijn dolblij dat ze nu de gelegenheid hebben om dit organisme van dichtbij te bestuderen. De bron op Tasmanië waar de stromatolieten zijn gevonden heeft precies de juiste zuurgraad om deze zeer simpele levensvorm te laten gedijen. Toen de aarde net was gevormd, overheersten deze omstandigheden op veel meer delen van onze planeet. In versteende vorm hebben onderzoekers hele velden ontdekt.

Deze levende exemplaren zijn aangetroffen in een nationaal park, ver van de bewoonde wereld. Dat betekent dat ze goed kunnen worden beschermd. In de buurt troffen de onderzoekers veel dode slakken aan, een teken dat het water hier erg zuur is. Slecht voor de slakken, maar goed voor de organismes, die dus niet opgegeten kunnen worden door de slakken.