Oudste genetische informatie ooit verzameld


tand met oude genetische informatie

Zo’n 1,8 miljoen jaar geleden leefde een neushoorn, waarvan onderzoekers de oudste genetische informatie tot nu toe hebben kunnen verzamelen. Dat kan onopgeloste vragen over de stamboom van dieren en mensen beantwoorden. De genetische primeur is in handen van de Universiteit van Kopenhagen.

Daar wisten ze genetische informatie te halen uit een stukje glazuur van een tand. Die is afkomstig uit een fossiel dat ongeveer 65 kilometer ten zuidwesten van Tbilisi in Georgi├ź is gevonden. Niet ver daar vandaan liggen ook fossielen van menselijke voorouders uit dezelfde periode.

Onder alle overblijfselen vonden de onderzoekers een goed bewaarde kies van een neushoorn uit het geslacht Stephanorhinus. Een poging om daaruit DNA te verkrijgen is de onderzoekers niet gelukt. Wel konden ze massaspectrometrie gebruiken om bijna het hele proteoom te identificeren. Dat is een eiwit dat ook genetische informatie bevat.

Proteomie wordt in de paleontologie beschouwd als het ‘volgende grote ding’ omdat eiwitten een langere levensduur hebben dan DNA. Eiwitmoleculen zijn ook kleiner en robuuster in vergelijking met DNA-moleculen. Zo kunnen wetenschappers veel meer informatie krijgen over dieren die erg lang geleden leefden. Nu zelfs van bijna 2 miljoen jaar terug.

Met de informatie die daaruit komt, kunnen genetici veel meer ontdekken over de exacte evolutie van mens en dier. Zo zullen we ook onze eigen soort veel beter leren kennen. Wanneer zijn we een moderne soort geworden? Dankzij deze technologie kunnen we die vraag binnenkort veel beter en nauwkeuriger beantwoorden.