Oudste aardse leven ontdekt


zirkoon

Onderzoekers hebben sporen van leven ontdekt die meer dan 4 miljard jaar oud zijn. Ingesloten in kristallen uit West-Australië vonden ze koolstof (de pijlen op de foto), een stof die waarschijnlijk is ontstaan door biologische processen. Mocht dit inderdaad zo zijn, dan is er een paar honderd miljoen jaar eerder dan gedacht een biosfeer op aarde.

Het Hadeïcum, de eerste periode van de geologische geschiedenis van onze planeet, is in raadselen gehuld. Er zijn maar weinig stenen uit deze tijd over. Lang werd gedacht dat het in deze periode te warm en onherbergzaam was op aarde. De wetenschap dacht tot nu toe dat de eerste actieve cellen 3,5 miljard jaar geleden ontstonden. Maar daar komen aardwetenschappers langzamerhand op terug. Ze zien aanwijzingen dat deze periode natter en koeler kan zijn geweest dan lang gedacht geweest. Was er dan zelfs leven?

Dat zou heel best kunnen, denken onderzoekers van de Universiteit van Californië in Los Angeles nu. In de Australische Jack Hills, een van de oudste rotsformaties op aarde, ontdekten ze gesteentes van meer dan drie miljard jaar oud. Maar die bevatten een nog oudere verrassing: kleine zirkoon kristallen die al bijna vier miljard jaar oud zijn. Zirkoon is niet alleen het oudst bekende mineraal op aarde, de korrels vormen ook kleine tijdcapsules, want zij kristalliseren uit hete lava.

Gevangen in het kristal kunnen stoffen eindeloos overleven. Enkele van deze zirkoon kristallen hadden koolstof insluitsels die dus minstens 4,1 miljard jaar oud waren. Volgens de wetenschappers zijn de insluitsels vanwege hun samenstelling vrijwel zeker afkomstig van levende organismen. Hoe oud precies, dat moet blijken uit verder onderzoek van de insluitsels.

Het onderzoek staat in de Proceedings van de National Academy.