Oude honden kunnen nog leren


bordercollie

Een spreekwoord zegt ‘oude honden leren moeilijk een pootje geven’. Dat klopt dus niet: oude honden kunnen zeker leren, al gaat het wel wat langzamer.

Er is al heel veel onderzoek gedaan naar het effect van ouder worden op cognitieve processen zoals leren, onthouden en logisch redeneren. Maar bijna alleen bij mensen. Twee Weense onderzoekers hebben nu ook bij honden getest hoe dat werkt. Maar liefst 96 bordercollies van tussen de vijf maanden en 13 jaar oud kwamen regelmatig met hun baasjes langs in het Weense laboratorium om testjes te doen om een aanraakscherm.

Bordercollies hebben een reputatie snel dingen te kunnen leren. Ze zijn generaties lang gefokt op hun slimheid, om nuttig te zijn bij het schapendrijven. Ook tegenwoordig zijn het populaire honden omdat ze zo makkelijk te trainen zijn. Voor de onderzoekers was het daardoor makkelijk om genoeg testdieren van dit ras te vinden.

De honden werden verdeeld over vijf leeftijdsgroepen die allemaal vier taken moesten uitvoeren. Die taken waren opgesteld om drie cognitieve vaardigheden te testen: leervermogen, geheugen en logisch kunnen denken. Uit het onderzoek bleek dat oudere honden langzamer leren en minder flexibel zijn in hun denken. Bij een van de proefjes kregen de honden twee plaatjes te zien. Als ze het ene plaatje aanraakten met hun neus, kregen ze een hondensnoepje, bij het andere plaatje kregen ze niks en moesten ze even wachten. Bij oudere honden duurde het langer voordat ze het doorhadden en de goede oplossing kozen.

Als ze het eenmaal doorhadden, vonden de oudere dieren het lastiger om het anders te doen dat ze geleerd hadden. Dat had wel een voordeel als er een derde plaatje werd toegevoegd en de honden moesten doorkrijgen dat het nieuwe plaatje de goede was. Oudere honden waren daar beter in dan jonge honden, waarschijnlijk omdat ze meer vasthielden aan wat ze eerder hadden geleerd.
Zes maanden na de eerste experimenten herhaalden de onderzoekers hun tests. Daarbij bleken geen verschillen: bijna alle honden hadden onthouden wat het juiste plaatje was.