Nieuws

Ons sterrenstelsel gaat botsen


Een groep astronomen onder leiding van de Nederlandse sterrenkundige Roeland van der Marel heeft ontdekt dat het naburige Andromeda-sterrenstelsel op ramkoers ligt met de Melkweg waarin wij leven. De frontale kosmische botsing wordt verwacht over vier miljard jaar en zal enorme veranderingen teweegbrengen: de sterrenhemel zal er heel anders uitzien doordat de zon waarschijnlijk in een andere baan wordt geslingerd, maar ons zonnestelsel zal niet worden vernietigd.

Een botsing in onze tijd: sterrenstelsels NGC 5426 en NGC 5427 raken in elkaar verstrikt.

In het versneld uitdijende heelal razen de meeste melkwegstelsels van elkaar vandaan. Maar Andromeda, ook bekend als M31, komt onze richting op met een snelheid van zo’n 400.000 kilometer per uur. Die meting was al 100 jaar geleden gedaan met behulp van het Dopplereffect. Onbekend was echter wat de zijwaartse beweging van Andromeda is, die bepaalt of dit sterrenstelsel de Melkweg in de verre toekomst net zal missen, schampen of vol raken.

Het team van astronomen maakte met de Hubble Ruimtetelescoop precisiemetingen van de die beweging van het Andromedastelsel. De metingen tonen aan dat Andromeda vrijwel recht op ons af komt.

Nadat de spiraalstelsels elkaar voor het eerst zullen hebben ontmoet, duurt het nog twee miljard jaar voordat de twee zijn samengesmolten tot een elliptisch sterrenstelsel zoals die in het nabije heelal veel voorkomen. De sterren in de sterrenstelsels liggen zo ver uit elkaar, dat geen andere ster direct op de zon zal botsen. De baan van de aarde in ons zonnestelsel zal waarschijnlijk ook onveranderd blijven. Maar de zon zal in een andere baan rond het nieuwe galactische centrum terechtkomen, waarschijnlijk op grotere afstand. De nachtelijke sterrenhemel zoals die is te zien vanaf de aarde, zal daardoor enorm veranderen.

De resultaten worden binnenkort gepubliceerd in drie papers in Astrophysical Journal.

Follow Faqtman on Twitter