Nieuws

Onmogelijk kristal uit de ruimte


Het quasikristal gevonden in Rusland. (Foto: Luca Bindi en Paul Steinhardt)

Quasikristallen zouden niet mogen bestaan. Toch doen ze dat. De bizarre rangschikking van atomen in een oneindig zich niet herhalend patroon spreekt wetenschappers nog altijd tot de verbeelding. Het bijzondere kristal werd in 1982 ontdekt door kristaldeskundige Daniël Schechtman, die daar vorige maand een Nobelprijs voor ontving.

De schijnbaar onmogelijke structuren konden lange tijd alleen worden gemaakt in een lab. Tot twee jaar geleden. Toen trof een team onder leiding van Paul Steinhardt van de Princeton University (VS) het mineraal van aluminium, koper en ijzer aan in het Russische Koryak-gebergte. De gevonden kristallen vormden het enige bewijs van het voorkomen van quasikristallen in het aardse landschap. Maar Steinhardt en collega’s twijfelden. Waren de kristallen wel van aardse oorsprong?

Ze besloten de vreemde mineralen op atoomniveau te analyseren. De bestudeerde patronen bleken nog het meest op die van een bepaald soort meteoriet, een chondriet, te lijken. Bovendien bevatten de monsters ook een soort silica dat alleen onder extreem hoge druk en temperatuur ontstaat, zoals wanneer een meteoriet met hoge snelheid op aarde inslaat.

De conclusie is duidelijk: de ‘onmogelijke’ quasikristallen vielen uit de ruimte. Maar hoe ze daar konden ontstaan, is voer voor verder onderzoek.

De studie werd gepubliceerd in PNAS.

Follow Faqtman on Twitter