Onderzoekers mogen bij mysterieuze vulkaan


Baitou_Mountain_Tianchi

Een rommelende vulkaan dwingt Noord-Korea tot iets heel opmerkelijks: het gewoonlijk zeer gesloten land vraagt het buitenland om hulp.

Op de grens tussen China en Noord-Korea ligt een vulkaan van bijna drie kilometer hoog. De Paektusan (de naam betekent ‘witkoppige berg’) is de hoogste berg van het Koreaans Schiereiland en van Mantsjoerije, en is nogal een mysterie. Niet alleen omdat Noord-Korea altijd heel geheimzinnig doet, maar ook door de geologie van de vulkaan zelf. Hij ligt bijvoorbeeld niet vlakbij een breuklijn, waar de meeste vulkanen ontstaan.

Toen begin deze eeuw Paektusan weer begon te rommelen, schrok de Noord-Koreaanse regering daar zo van dat ze de hulp inriepen van buitenlandse wetenschappers. Het team van onderzoekers dat werd toegelaten, met leden uit Amerika, Groot-Britannië, China en Noord-Korea, heeft nu de eerste resultaten gepubliceerd. Ze ontdekten dat er aan de oppervlakte weinig magma zit, wat zou betekenen dat er binnenkort geen catastrofale uitbarsting valt te verwachten. Er werd wel een laag met deels gesmolten steen aangetroffen waar meer onderzoek naar gedaan zou moeten worden.

Er is een goede reden om bezorgd te zijn. In de afgelopen 1000 jaar is de Paektushan vijf keer uitgebarsten, de laatste keer in 1702. De uitbarsting in 1050 was één van de grootste uitbarstingen op Aarde in de afgelopen 10.000 jaar. Honderden kilometers in de omtrek werd het landschap toen bedekt onder as. De krater die achterbleef, is nu het Tianchimeer: vijf kilometer breed en ruim tweehonderd meter diep.

Als Paektushan opnieuw zou uitbarsten, zou dat grote schade betekenen voor China, het hele Koreaanse schiereiland en Japan. Hoewel Noord-Korea nu eindelijk wetenschappers toelaat om de enorme vulkaan in het Changbaigebergte te bestuderen, zal het nog jaren duren voordat er een goede kaart gemaakt kan worden van Paektushan en alle lagen steen en magma onder het oppervlak.