Nieuws

Olifanten in Australië?


Hopt een kangoeroe door de woestijn heen, komt hij ineens een olifant tegen. Nee, dit is niet het begin van een mop, maar het plan van een Australische bioloog. David Bowman van de University of Tasmania breekt zich het hoofd over hoe Australië kan zorgen dat er minder natuurbranden voorkomen. De olifant speelt daarbij een belangrijke rol.

Het grote probleem van Australië is dat er veel vegetatie groeit in het voorjaar. Als dan de gortdroge zomer aanbreekt, verdort alles. Een vonkje is genoeg om hectare na hectare in lichterlaaie te zetten. In andere landen speelt dit probleem minder, omdat daar dieren grazen die de vegetatie kort houden.

'Howdy mate!' Foto: Charlesjsharp

In Afrika vervult onder andere de olifant die taak. Zouden dikhuiden ook Australië niet kunnen behoeden voor natuurbranden door flink te eten van de lokale vegetatie?

Het voorstel van Bowman is met hoongelach ontvangen in Australië. Het land doet juist zijn uiterste best om vreemde dieren buiten de deur te houden.

Een Tasmaans konijntje. Foto: JJ Harrison.

Exotische diersoorten hebben de afgelopen twee eeuwen de biodiversiteit van Australië keer op keer uit balans gebracht. Slechts twaalf konijntjes die in 1859 in Australië aankwamen waren binnen tien jaar vermenigvuldigd tot 2 miljoen exemplaren. Die vraten hele provincies kaal, wat zorgde voor erosie en woestijnvorming.

Dat soort scenario’s proberen de Australiërs nu te vermijden. Dus olifanten wordt door veel lokale collega’s van Bowman een slecht idee gevonden. Vooral buitenlandse biologen vinden Bowman echter briljant. Ze wijzen er op dat olifanten veel minder impact zullen hebben op de Australische natuur dan konijnen of Aziatische padden. De grijze grazers planten zich moeilijk voort en zijn in tegenstelling tot konijnen voor jagers makkelijk te raken, mocht dat ooit nodig zijn.

Hoe de discussie gaat eindigen is nog niet bekend, wel dat ook in Australië steeds meer mensen overtuigd zijn dat er iets moet gebeuren om de natuurbranden tegen te gaan. Als olifanten een rol kunnen spelen, waarom dan niet?

Follow Faqtman on Twitter