Officieel onderzoek: zijn we bezocht door buitenaards schip?


Oumuamua

Heeft de aarde in oktober bezoek gekregen van een buitenaards ruimteschip of een sonde? Naar die intrigerende vraag gaat Breakthrough Listen onderzoek doen. Dat is een samenwerkingsverband van onder andere Nasa en enkele grote Amerikaanse universiteiten. Ze zullen daarvoor tijd vrijmaken op een van de meest geavanceerde radiotelescopen ter wereld. Die moet vaststellen of het object dat in oktober langs de aarde zoefde ook signalen uitzendt.

Afgelopen oktober suizde een komeet langs de aarde die volgens sterrenkundigen niet uit ons zonnestelsel komt. Dat was voor het eerst in de geschiedenis. Vandaar dat alle belangrijke telescopen op het object gericht stonden. Waarnemingen waren echter heel moeilijk, aangezien hij met de ongelooflijke snelheid van 26 kilometer per seconde voorbij raasde. Na het verwerken van de data bleek het ding sigaarvormig te zijn.

Het object kreeg een maand later een naam: Oumuamua, Hawaiiaans voor ‘verkenner’. Sterrenkundigen weten niet goed wat ze er van moeten denken. De komeet is 400 meter lang en slechts enkele meters breed. Het is een vorm die sterrenkundigen nog nooit hebben waargenomen in de ruimte. Het lijkt bijna te zijn ontworpen om met hoge snelheden door de ruimte te zoeven. Dat is een gegeven dat veel astronomen niet meer losliet.

Vandaar de aankondiging van Breakthrough Listen dat ze het object verder gaan volgen en vooral zullen luisteren of het geen radiosignalen verzendt. De gedachte is dat een sonde van een buitenaards intelligentie straling af zou geven die op de radioband te horen zou moeten zijn. Een woordvoerder van de universiteit van Berkeley, waar het onderzoek plaats zal hebben, zei dat Oumuamua ‘de grootste potentie tot nu toe heeft om te zijn voortgekomen uit een buitenaardse intelligentie’.

De wetenschappers achter het project waarschuwen dat de kans dat het daadwerkelijk om een sonde gaat van een andere planeet, heel klein is. Toch vinden ze dat het heel goed moet worden uitgezocht. Al is het maar om die mogelijkheid uit te sluiten.