Oeroude rivier onder Sahara ontdekt


Tamanrasett

In het westen van de Sahara vloeide eens een enorme rivier, hebben onderzoekers ontdekt. Deze enorme waterpartij vloeide in het huidige Mauritanië in de Atlantische Oceaan en is qua grootte te vergelijken met de Yangtze rivier. Minder dan 10.000 jaar geleden viel deze stroom droog, zoals wetenschappers in het tijdschrift Nature Communications rapporteren.

Deze ontdekking lost het mysterie op waarom een enorme onderzeese canyon in de Atlantische Oceaan ligt. In 2003 deden Duitse oceanografen voor de kust van Mauritanië een vreemde ontdekking. Daar ligt een grote, meanderende kloof op de zeebodem. Deze onderzeese canyon is ongeveer 400 kilometer lang en heeft hier en daar een diepte van 300 meter.

Normaal ontstaan onderzeese canyons waar rivieren in zee stromen. Maar aan de Atlantische kust van Mauritanië en Marokko zijn er geen grote rivieren. Het westelijke deel van de Sahara bestaat alleen uit zand, stenen en dorre woestijn.

Maar onderzoekers van de Universiteit van Lille hebben nu ontdekt dat in het westen van de Sahara ooit een groot riviersysteem bestond. De eerste aanwijzingen vonden ze in mariene sedimenten voor de kust van Mauritanië. In de kern van monsters van de zeebodem vonden zij verscheidene lagen van zeer fijne sedimenten, waarvan het uiterlijk en de textuur typisch zijn voor een rivier.

Maar waar is die rivier dan? Met de hulp van gedetailleerde radarbeelden van de Mauritaanse kust vonden de Fransen het geomorfologische bewijs voor het bestaan van een oer-stroomgebied. De voormalige rivier was ongeveer 520 kilometer lang en komt inderdaad bij de canyon uit. Volgens schattingen van de onderzoekers kan deze rivier ooit deel van een uitgebreid riviersysteem hebben uitgemaakt. Het werd gevoed met water uit het Ahaggar-gebergte in het zuiden van Algerije en het Atlasgebergte in Marokko en Tunesië. Dit systeem, Tamanrasset gedoopt, zou nu tot de twaalf grootste stroomgebieden van de aarde behoren.