Nieuws

Nieuw leven vinden met je computer


Waarom leven we? Op die vraag probeert een nieuw onderzoeksproject antwoord te vinden. Oh, en ze willen je computer even lenen.

Ooit was de aarde één kolkende massa van lava. Toen ontstond een atmosfeer, koelde de boel af en kwamen er meren en zeeën. De bliksem sloeg ergens in en minerale moleculen in het water veranderden zich in de loop van miljoenen jaren in de eerste levensvormen. Nog drie miljard jaar later lopen jij en ik – complex, intelligent en in staat ons voort te planten – over de aarde.

Een van de raadsels van onze planeet is hoe de stap van een paar moleculen in een oerzee naar een planeet vol leven is gezet. Darwin worstelde er al mee, net als alle evolutionair biologen sinds zijn tijd. Creationisten (mensen die geloven dat de aarde door God is geschapen in een kleine week) zien dit als bewijs dat de evolutie flauwekul is.

Aan de universiteit van Berkeley (VS) willen ze nu wel eens weten hoe het is gegaan, daar in de oerzee. Om dit raadsel op te lossen, is echter een supercomputer nodig met zó veel rekenkracht dat het de evolutie in een versnelde simulatie dunnetjes over kan doen. Het probleem is alleen dat zo’n computer niet bestaat. Dat wil zeggen: niet als één computer.

De organisatie EvoGrid, dat de studie naar de evolutie wil gaan uitvoeren voor de universiteit, hoopt dat mensen een deel van hun computerkracht af willen staan aan de wetenschap. Het werk heel eenvoudig. Je download het programma Boinc op de je PC. Je geeft aan wanneer je jouw computer voor de wetenschap wilt laten werken, bijvoorbeeld ‘s avonds of ‘s nachts, als je hem zelf niet nodig hebt.

EvoGrid hoopt zo een samengestelde computer te bouwen die twee keer zo sterk is als de sterkste supercomputer. Deze machine gaat letterlijk in PC’s over de hele wereld digitale moleculen planten om te zien of ze tot leven komen. Over een jaar moet meer duidelijkheid ontstaan hoe jij en ik nou zijn geworden wie we zijn. Faqt doet met de redactiecomputers mee. Jij ook?

Leven, het is er. Maar hoe? Foto: Benimoto

Leven, het is er. Maar hoe? Foto: Benimoto