Nieuws

Neil Armstrong 80


De eerste man die op de maan stond, wordt vandaag 80 jaar. Portret van een loner die maar geen ster wilde worden.

De missie-foto van Armstrong (dan 38) voor zijn vlucht naar de maan.

De missie-foto van Armstrong (dan 38) voor zijn vlucht naar de maan.

Het is 21 juli 1969. Het luik van het ruimtevaartuig gaat open. Een man in een astronautenpak klimt moeizaam het trappetje af. Dan zet hij als eerste mens ooit een voet neer op het oppervlakte van de maan. Amerika heeft de ruimterace gewonnen en Neil Armstrong is in één klap een fenomeen.

En – Armstrong is gelukkig menselijk – hij maakt gelijk een foutje. ‘That’s one small step for man, one giant leap for mankind’ (een kleine stap voor de mens, een grote sprong voor de mens), zegt Armstrong als hij zijn eerste stap op de maan zet. Dat was natuurlijk niet helemaal de bedoeling, hij wilde zeggen ‘one small step for a man’ (een mens). Volgens Nasa zat er storing op de radioverbinding, maar niemand gelooft dat.

Armstrong in de landingsmodule, tijdens de missie naar de maan.

Armstrong in de landingsmodule, tijdens de missie naar de maan.

Zijn beruchte slippertje neemt niemand hem kwalijk. Armstrong heeft gedaan wat niemand voor mogelijk hield, hij loopt op een ander hemellichaam dan aarde.

De wereld lag aan zijn voeten. Bij terugkeer op aarde had Armstrong senator kunnen worden (zoals een van zijn collega’s), hij had met spreekbeurten miljoenen kunnen verdienen, er lagen zelfs lucratieve bijrollen in films voor hem klaar. Maar Armstrong moest daar niets van hebben. Hij gaat weer gewoon aan het werk bij Nasa, hoewel hij ook aankondigt nooit meer naar de ruimte te gaan. Later wordt hij hoogleraar ruimtevaart in Cincinnati, tegen een redelijk bescheiden salaris.

Terwijl de wereld zijn verhaal wilde horen, wordt Armstrong steeds meer een kluizenaar. Hij houdt zelfs op met handtekeningen uitdelen, als hij hoort dat mensen die voor veel geld verhandelden. Zijn kapper krijgt een proces aan zijn broek, omdat hij haren van Armstrong voor veel geld heeft verkocht aan fans.

Neil Armstrong in 2004. Naast hem de hond van president Bush.

Neil Armstrong in 2004. Naast hem de hond van president Bush.

Armstrong is altijd een groot voorstander van ruimtevaart gebleven. Een van de weinig keren dat hij van zich liet horen, was toen president Obama dit jaar aankondigde weer naar de maan te willen. De eerste man die daar rondjes liep vond het prachtig.

Verwacht van deze bescheiden grote man geen grote feesten vandaag. Op zijn tachtigste verjaardag zal hij ongetwijfd een gewone dag hebben, zonder polonaise aan zijn lijf.

De beroemde 'eerste voetafdruk' op de maan. Alle foto's: Nasa.

De beroemde 'eerste voetafdruk' op de maan. Alle foto's: Nasa.