Nederlanders gaan planten zoeken in de ruimte


planten zoeken in de ruimte

Nederlandse wetenschappers hebben een instrument ontwikkeld waarmee ze op grote afstand levende planten kunnen vinden. De techniek kan in de toekomst gebruikt worden bij de zoektocht naar buitenaards leven. Bioloog Lucas Patty (Vrije Universiteit Amsterdam) bouwde de spectropolarimeter TreePol. Dat is een soort camera met speciale lenzen en ontvangers die de draaiing kan meten in licht dat door planten gereflecteerd wordt.

Hij gebruikte het instrument eerst in het lab om bladeren van onder andere klimop en ficus te observeren. Vervolgens ging Patty met het instrument het dak op van de VU. Hij richtte zijn instrument eerst op de voetbalvelden van FC Buitenveldert. Tot zijn verrassing gaf die meting geen signaal. Het was kunstgras.

Vervolgens richtte Patty zijn instrument op de bomen van de VU-campus en op het Amsterdamse Bos. Dat leverde wel overduidelijke signalen op.

TreePol maakt gebruik van het feit dat moleculen waaruit leven is opgebouwd, invallend licht gedraaid weerkaatsen. Dit zogeheten circulair gepolariseerde licht verplaatst zich als een soort kurkentrekker en kan met de juiste apparatuur van grote afstand worden waargenomen. In de toekomst willen de onderzoekers het instrument op grote afstanden inzetten.

De afgelopen twee decennia zijn bijna vierduizend exoplaneten ontdekt, planeten die draaien om andere sterren dan onze zon. Om uit te vinden of daar leven is, moeten eigenschappen worden geïdentificeerd die uniek zijn voor het leven zelf. Astrobiologen richten zich vaak op de aanwezigheid van water, zuurstof en koolstof, maar die moleculen duiden niet automatisch op leven en leveren dus vaak vals alarm op. Van het circulair gepolariseerde licht dat TreePol opspoort, is geen vals positief bekend. Dus áls TreePol in de toekomst een buitenaards signaal opvangt, dan duidt dat zeer waarschijnlijk op leven.