Saturnus: Nasa-sonde wordt duurste vuurwerk ooit


ringen van Saturnus

Probleem is alleen dat we de vuurwerkshow nooit zullen zien. Nasa gaat een ruimtevaartuig van meer dan 3 miljard dollar namelijk laten neerstorten richting Saturnus. Cassini-Huygens werd twintig jaar geleden gelanceerd om naar die planeet te vliegen voor onderzoek.

Nu de nucleaire brandstof bijna op is, dreigt het neer te storten op een maan in de nabijheid. Dat zou op zich niet zo’n probleem zijn, ware het niet dat die maan water bevat, en er dus een mogelijkheid van leven bestaat, waarmee de onderzoekers niet willen sollen. Cassini-Huygens zou de boel daar kunnen vervuilen. Het klinkt bijna als de ‘prime directive’ van sciencefictionserie Startrek: laat primitieve levensvormen met rust.

Sinds Cassini-Huygens in 2004 bij zijn doel arriveerde heeft het kostbare data verzameld over een van de grootste planeten van ons zonnestelsel, en zijn karakteristieke ringen. Een van de naamgevers van de sonde, de Nederlander Christiaan Huygens toonde in 1655 het bestaan van ringen rond de planeet aan.

De andere naamgever, Giovanni Cassini, stelde in 1675 dat het twee ringen betreft. Nu weten we dat er meerdere ringen zijn, die uit ijs en meteorietstofdeeltjes bestaan. Die ringen worden afzonderlijk onderzocht en benoemd dankzij Cassini-Huygens. Dankzij de sonde werd onder meer ook een enorme, constante storm op de zuidpool van de planeet ontdekt.

Of het einde van Cassini, gepland op 15 september dit jaar, een ‘grand finale’ zal worden zoals de onderzoekers van Nasa het noemen, is de vraag. Het ruimtevaartuig zal uiteindelijk richting Saturnus storten, zich een weg banen door de ringen van de planeet, en als een komeet desintegreren.

Met enige weemoed spreken betrokken teamleden het naderende einde van hun twintigjarige vlucht. Ze hopen tijdens de neergang van de sonde zo lang mogelijk data te ontvangen; Cassini-Huygens is nog nooit zo dicht bij de planeet geweest.