Mysterieus ruimtetuig maakt 500 dagen vol


x37b

We weten niet wat het is, we weten niet wat het doet. Maar de X-37B heeft net zijn vijfhonderdste dag in de ruimte volbracht. Het ruimtevliegtuig is een experiment van de Amerikaanse luchtmacht, zoveel is wel bekend. Ook weten we dat het niet het eerste mysterieuze ruimtetuig is dat de Amerikanen hebben gelanceerd. En in een bui van openhartigheid heeft de US Airforce ook toegegeven dat de X-37B een door elektromagnetisme aangedreven satellietje de ruimte heeft ingebracht.

Maar verder? Speculaties over wat het doet buiten onze dampkring vallen als rijpe appelen van de boom sinds het geval, dat op een kleine Space Shuttle lijkt, op 20 mei 2015 werd gelanceerd. Het zou een drone zijn met wapens aan boord, volgens sommigen. Anderen zien er een poging in om het Chinese ruimtestation in de gaten te houden. De luchtmacht doet er het zwijgen toe, wil alleen kwijt dat het om een experiment gaat waarbij nieuwe technologie wordt getest en dat het uitstekend gaat.

Maar zoveel geheimzinnigheid trekt natuurlijk de aandacht. Amateur-astronomen hebben de X-37B het afgelopen jaar prima kunnen volgen, het ding draait op 400 kilometer hoogte zijn rondjes en is dus goed zichtbaar met een kijker. Daarbij is vastgesteld dat het ruimtetuig in 90 minuten rond de aarde vliegt. In de baan die het toestel heeft gekozen, komt het geregeld over landen als Irak, Iran, Afghanistan, Pakistan en Noord Korea. Zou het spioneren?

Hoewel er volgens de luchtmacht geen wapens aan boord zijn – dat mag volgens verdragen ook niet – lijkt het niet onwaarschijnlijk dat het toestel dus wel degelijk zo nu en dan een blik naar beneden werpt of zelfs troepen op de grond kan bijstaan bij het zoeken naar vijanden. Misschien wordt meer duidelijk als de X-37B eindelijk terugkeert naar aarde. De vorige missie duurde 675 dagen, dus dat zou dus ergens in het nieuwe jaar kunnen worden. Maar niemand die het weet.