Nieuws

Mysterie van bevruchting opgelost


Op het oppervlak van eicellen hebben Britse onderzoekers een eiwit ontdekt dat zorgt voor de meest elementaire stap in onze ontwikkeling: de samensmelting van eicel en zaadcel. Ze hebben dit eiwit vernoemd naar de Romeinse godin van de vruchtbaarheid, Juno. Deze ontdekking kan helpen bij de ontwikkeling van nieuwe voorbehoedsmiddelen of verbeterde vruchtbaarheidsbehandelingen.

In 2005 ontdekten Japanse wetenschappers al een corresponderend eiwit op het oppervlak van de zaadcellen, dat ze Izumo noemden, naar een Japanse tempel voor het huwelijk. De tegenhanger van dit eiwit op het ei was tot nu toe onbekend. Een team onder leiding van Enrica Bianchi van de Wellcome Trust Sanger Institute in Hinxton (GB) heeft dat nu gevonden.

Experimenten van dit team toonden aan dat eicellen alleen dan fuseren met een sperma als ze Juno op het oppervlak dragen. Vrouwelijke muizen waarvan de eicellen geen Juno hadden, waren onvruchtbaar. Hetzelfde geldt voor mannelijke muizen waarvan het sperma is geen Izumo draagt. Juno was te vinden in alle zoogdieren waarvan een DNA-profiel bestaat, schrijven de onderzoekers in het tijdschrift Nature.

Met deze ontdekking is een oud mysterie opgelost. Wetenschappers begrepen dat er een stof moest zijn die ei en sperma laat samensmelten, maar wisten nooit welke. Dat komt onder andere omdat Juno snel oplost na de bevruchting. Na 40 minuten was er bijna niets meer aan te treffen op de celwand.