Mysterie: hoe kan een ster ouder zijn dan het universum?


ster HD 140283

Astronomen zitten in hun maag met een ster die ouder lijkt te zijn dan het universum. Dat kan helemaal niet, het gaat in tegen alle logica en gezond verstand. Dus hoe is dat mogelijk? Dat is de vraag die een internationale conferentie in Californië probeert te beantwoorden.

Maar omdat een oplossing bedenken schier onmogelijk is, vragen theoretici zich nu af of er iets mis is met het huidige wetenschappelijke begrip van het universum – gebaseerd op de beroemde theorieën van Einstein.

Wetenschappers denken dat het universum ongeveer 13,8 miljard jaar oud is. Maar ster HD 140283 lijkt 14,5 miljard jaar oud te zijn. Niemand kan dat verschil van 0,7 miljard jaar goed verklaren. Het gaat om een ster ongeveer 200 lichtjaar verwijderd van de aarde in het sterrenbeeld Weegschaal. Het licht van de ster is een aanwijzing dat zij bijna geen ijzer bevat.

Dat betekent dat de ster moet zijn ontstaan toen dan element nog niet wijdverspreid was in het heelal, vlak na de big bang. Dat maakt het sowieso tot een van de oudste sterren in het universum. Maar andere aspecten van datzelfde licht tonen aan dat de ster zelfs ouder zou kunnen zijn. Maar hoe kan het universum een ster bevatten die ouder is dan het universum zelf?

Astronomen breken zich daarover al heel lang het hoofd. De kans dat ze er in Californië uitkomen, is klein. Steeds meer wetenschappers durven hardop de vraag te stellen of we de leeftijd van het universum toch verkeerd inschatten. Is het ouder dan gedacht? En hoe zit het dan met Einstein, op wiens theorieën de huidige schatting is gebaseerd?