Muizenembryo’s groeien ook in de ruimte


Space-embryos

Een team van Chinese wetenschappers is erin geslaagd muizenembryo’s te laten groeien in de ruimte. Het is de eerste keer dat zoogdierembryo’s zich in de ruimte hebben kunnen ontwikkelen.

Het onderzoek werd uitgevoerd aan boord van de SJ-10-satelliet. Die satelliet, die CHina op 6 april lanceerde, kan terugkeren vanuit de ruimte. Een paar dagen na de lancering lieten beelden vanuit de satelliet al zien hoe tweecellige muizenembryo’s zich ontwikkelden.

Hoewel er al veel debat is over ruimteverkenning en zelfs ruimtekolonisatie, zijn er nog veel barrières om te overwinnen. Kunnen mensen wel lang overleven in de ruimte, en zullen ze zich er kunnen voortplanten? De onderzoekers, van een Chinees zoölogisch instituut, zeggen dat ze met hun onderzoek hebben laten zien dat de eerste stap van menselijke voortplanting in ieder geval mogelijk is in de ruimte. NASA deed in 1996 ook al eens een proef met 49 muizenembryo’s, aan boord van space shuttle Columbia, maar toen lukte het niet om de embryo’s te laten groeien.

De SJ-10-satelliet heeft twintig experimenten aan boord, waaronder maar liefst zesduizend muizenembryo’s. Bij de lancering waren ze nog maar in de allereerste stadia van ontwikkeling. Ze drijven in een voedingsrijke oplossing waarin ze kunnen groeien. In hun bak hangt ook een camera die elke vier uur een foto van ze maakt. Het onderzoeksteam kon aan die foto’s zien dat binnen tachtig uur verschillende embryo’s zich begonnen te ontwikkelden tot blastocystes. Dat zijn holle balletjes die horen bij de embryonale ontwikkeling van met name gewervelde dieren.

Het is dus nog maar een eerste teken dat de muizenembryo’s zich in de ruimte kunnen ontwikkelen. Of er gezonde muizen uit de embryo’s geboren zouden kunnen worden in de ruimte, en of dat dan ook voor menselijke embryo’s geldt, dat is allemaal nog onzeker. De cellen zullen zich nog wel verder ontwikkelen, maar over een paar dagen keert SJ-10 alweer terug naar de aarde. Het ruimtevaartuig zal naar verwachting landen in Binnen-Mongolië.