Nieuws

Muizen met mensengen leren sneller


Het foxp2-gen is de afgelopen jaren al meerdere keren in het nieuws geweest. Het zorgt dat mensen kunnen spreken. Een Britse familie die het gen mist, kan geen woord uitbrengen. Zangvogels en chimpansees hebben het ook. Vandaar dat zij ook goed zijn in het uitbrengen van zeer verschillende geluiden.

Maar het gen doet meer dan alleen onze mond en tong bewegen. Genetische antropologen van de Ludwig-Maximilian Universität in München (Duitsland) hebben het gen in muizen gestop. Die bleken vervolgens sneller te kunnen leren.

De muizen werden op een T-vormige loopband gezet waarop verschillende soorten oppervlak elkaar afwisselden. Was het oppervlak ruw, dan wachtte aan de linkerkant van de band een traktatie, een slokje chocolademelk. Was het oppervlakte glad, dan stond de chocomel rechts klaar.

De muizen die het menselijke gen in zich droegen, leerden duidelijk sneller om in de juiste richting af te slaan. Muizen zonder het gen deden er langer over. Volgens de mensen die het onderzoek deden, duidt dat op een versnelling van het zogenoemde procedurele leren. Dat is leren om iets automatisch te doen, zonder er eerst uitgebreid over na te denken.

Waarschijnlijk hebben mensen deze eigenschap nodig om te leren spreken. We kunnen niet eerst nadenken over hoe we onze mond moeten bewegen om een woord uit te spreken. We moeten het redelijk automatisch kunnen doen. Daar komt dit gen dus goed van pas. En – zo staat in het onderzoeksrapport in Pnas te lezen – bij autorijden. Misschien kunnen muizen dat nu ook leren.