Nieuws

Mos leeft op oeroude pinguïnpoep


Het zijn barre omstandigheden op de Zuidpool. Aan water, van smeltend ijs, geen gebrek, maar voedsel is andere koek; de ijskoude zandbodem bevat bijna niets van waarde voor planten. Toch weet een mossoort goed te groeien aan de oever van een meer in het oosten van Antarctica. De plant leeft namelijk op de uitwerpselen van een pinguïnkolonie die daar duizenden jaren eerder was, maar nu geheel verdwenen is.

Foto: Liz West

Een onderzoeksteam onder leiding van Sharon Robinson kwam daar achter door op het mos een chemische analyse los te laten. Uit die chemische ‘vingerafdruk’ bleek dat de stikstofatomen in de plant door achtereenvolgens algen, krill, vis en vervolgens pinguïns moeten zijn gegaan.

De vondst van fossielen en zelfs de typische steentjes waarmee de pinguïns hun nesten bouwden, maakt het plaatje vervolgens compleet: de mossen groeien op de 3000 tot 8000 jaar oude poep van adéliepinguïns. Dankzij de vrieskou van Antarctica konden de uitwerpselen zo lang bewaard blijven in de bodem.

Volgens Robinson valt er overigens veel te leren van de overlevingsstrategieën van de mossoort. Zo vriesdroogt de plant zichzelf om de winter heelhuids door te kunnen komen, en maakt het stoffen aan om zichzelf tegen de UV-stralen van de zon te beschermen. Dat kan wetenschappers op ideeën brengen voor nieuwe producten of manieren om voedsel langer te bewaren.

De bevindingen zijn gepubliceerd op een bijeenkomst van de Society of Experimental Biology.

Follow Faqtman on Twitter