Nieuws

Minihersengebied bepaalt onze keuzes


Keuzes, keuzes, keuzes: we worden er elke dag mee geconfronteerd. Van het kiezen van een nieuwe baan en een nieuw huis tot het avondeten. Een klein en mysterieus stukje brein helpt bij het maken van beslissingen.

De laterale habenula, een stukje hersenweefsel nabij de pijnappelklier (in het midden van ons brein), is vooral gelinkt aan depressie en ander negatief gedrag. Maar het gebiedje is volkomen verkeerd begrepen, schrijven onderzoekers in Nature Neuroscience. Zij deden onderzoek bij ratten.

De dieren werd geleerd om te kiezen tussen een kleine beloning (één snoepje) en een grote beloning (vier snoepjes). De grote beloning kwam minder vaak voor dan de kleine beloning. Net als mensen kozen de ratten voor de grote beloning zolang de wachttijd daarop niet te groot was. Duurde het ze allemaal te lang, dan gingen ze voor de kleine beloning. Een kosten-batenanalyse dus.

Vervolgens zette de onderzoekers de laterale habenula van de ratten ‘uit’. De dieren waren plotseling niet meer in staat de juiste optie te kiezen; ze kozen puur willkeurig voor een kleine of een grote beloning.

Bij mensen leidt diepe hersenstimulatie waarbij de laterale habenula wordt stilgelegd (door middel van kleine stroomstootjes) tot verlichting van depressie. Maar de onderzoekers denken nu dat dit niet komt doordat de depressiepatiënten zich vrolijker voelen, maar eerder omdat ze geen interesse meer hebben in keuzes en daarmee ook wat hen somber maakt.

Ook bij andere psychische aandoeningen, zoals schizofrenie en verslaving, lijkt de laterale habenula betrokken. Daarompleiten de onderzoekers voor meer onderzoek naar dit kleine en mysterieuze stukje brein.

Foto: Krzysztof Poltorak