Miniem deeltje boort zich in satelliet


inslag

Een deeltje, waarschijnlijk niet groter dan een millimeter, heeft een behoorlijk gat geslagen in een zonnepaneel van een ESA- satelliet. De botsing tussen satelliet en deeltje vond plaats bij een snelheid van rond de 40.000 kilometer per uur. De satelliet heeft de inslag overleefd, hoewel de zonnepanelen minder stroom gaan leveren.

Het gaat om de Copernicus Sentinel–1A satelliet, die met radar de aardse atmosfeer bestudeert. Dit ruimtevaartuig draait sinds 2014 in een baan om de aarde. ESA ontdekte dat er iets mee aan de hand was, toen interne systemen van de satelliet aangaven iets minder stroom te krijgen. Onderzoek toonde aan dat er een gat in een zonnepaneel zat.

Een dergelijk klein deeltje – ruimtevaartorganisaties spreken over een micrometeoriet – op die plek is meestal menselijk afval. Het kan niet meer dan een schilfertje van een hittetegel zijn, of een stukje aluminiumfolie dat ooit van een ander ruimtevaartuig heeft losgelaten. Tijdens het draaien om de aarde ontwikkelen dergelijke deeltjes steeds meer snelheid, wat een aanvaring tot een heftige gebeurtenis maakt.

De kans dat een satelliet tijdens zijn werkzame leven een dergelijke aanvaring heeft, is één op dertig tot één op honderddertig. Maar hoe klein ook, een micrometeoriet kan een duur stuk hardware in een keer waardeloos maken. Als de inslag plaatsvindt in een belangrijk onderdeel, kan dat ernstige beschadigingen veroorzaken. Aangezien de deeltjes heel klein zijn, is het bijna niet te voorkomen.

Er zijn 500.000 grotere stukken afval die rond de aarde draaien, zoals oude satellieten en verloren uitrustingsstukken van astronauten. Daarnaast zijn er waarschijnlijk miljoenen kleinere deeltjes. Vooral in de eerste jaren van de ruimtevaart werd makkelijker omgegaan met dergelijk afval, maar tegenwoordig proberen ruimtevaartorganisaties voorzichtiger te zijn.