Nieuws

‘Microbenmat zo groot als Griekenland’


Ze zijn klein, maar samen zijn ze sterk. Microben hebben zich aan elkaar vastgehaakt en vormen samen een ‘mat’ ter grootte van Griekenland.

Duitse onderzoekers hebben de mat gevonden tijdens het Census of Marine Life-project op de bodem van de Stille Oceaan voor de kust van Zuid-Amerika. Ze hebben daarbij ook honderden nieuwe soorten microben ontdekt.

Een liter zeewater kan ongeveer 100.000 microben bevatten, dachten wetenschappers tot voor kort. Maar de Duitsers zijn er achter dat de kleine levensvormen veel talrijker zijn. Een liter kan zelfs meer dan een miljard micro-organismen bevatten, blijkt na onderzoek.

Maar de belangrijkste ontdekking is toch wel dat de beestjes aan elkaar vast kunnen klitten en zo ‘matten’ vormen die duizenden vierkante kilometers groot zijn. De belangrijkste mat die tot nu toe is gevonden, ligt voor de kust van Zuid Amerika op de zeebodem.

Een Loricciferan Culexiregiloricus Tricchisccalid microbe die tijdens het onderzoek werd ontdekt. Foto: Gunnar Gad/Marco Buntzow/German Center for Marine Biodiversity Research/Census of Marine Life

Een Loricciferan Culexiregiloricus Tricchisccalid microbe die tijdens het onderzoek werd ontdekt. Foto: Gunnar Gad/Marco Buntzow/German Center for Marine Biodiversity Research/Census of Marine Life

Die mat is bijzonder soortenrijk. Uit genetische gegevens is gebleken dat er misschien wel honderd keer meer microbensoorten bestaan dan onderzoekers hadden aangenomen. De afgelopen jaren zijn al zevenduizend nieuwe soorten ontdekt.

De Duitsers denken dat er in totaal ongeveer een miljard verschillende soorten door de wereldzeeën kriebelen.

Ondanks hun geringe individuele omvang, spelen microben een grote rol in de oceanen en de planeet als geheel. Ze helpen om broeikasgas kooldioxide om te zetten in het onschuldige koolstof en zorgen zo voor ongeveer 95 procent van de ‘ademhaling’ van de oceanen.

De microbenmat op wereldschaal. Beeld: Nasa, bewerking: Faqt.

De microbenmat op wereldschaal. Beeld: Nasa, bewerking: Faqt.