Nieuws

Microben ‘last men standing’ op toekomstige aarde


De toekomst van het leven op aarde ligt in handen van de zon. Wanneer die over ongeveer twee miljard jaar in een hete, felle opgeblazen reus verandert, zal het een hel op aarde worden. De enige overlevenden? Ondergronds levende micro-organismen, zo voorspellen wetenschappers van de University of St. Andrews (GB) aan de hand van een computermodel.

Het computermodel brengt het lot van de aarde over 2 miljard jaar uitgebreid in kaart. De oceanen zullen door de hitte van de zon verdampen, flinke hoeveelheden zout achterlatend. En doordat water een broeikasgas is, betekent dit dat een temperatuur van boven de 100 graden Celsius de aarde zal schoeien. De atmosfeer zal giftig worden door het gebrek aan zuurstof en de hoge druk zal geen pretje zijn. Kortom, een massasterfte onder planten, dieren en mensen is het gevolg.

Alleen onder de grond levende extremofielen, een groep micro-organismen die extreme omstandigheden aankunnen, ontkomen aan dit wrede lot. Maar ook zij zullen over ongeveer 2,8 miljard jaar vanaf nu het loodje leggen, verwachten de onderzoekers. Een volledig kale en desolate planeet is het gevolg.

Het onderzoeksteam hoopt dat hun bevindingen meer inzicht geven over hoe leven ergens anders in het heelal zou kunnen overleven. Vinden we ooit nog eens buitenaards leven, dan is de kans groot dat het extremofielen zijn.

Het onderzoek wordt gepresenteerd op de National Astronomy Meeting.

Foto: jmenard48/CC-BY-SA-3.0