Nieuws

Merkwaardige asteroïde aan de hemel


Astronomen van Nasa staan voor een raadsel. Met hun Pan-STARRS 1 telescoop op het eiland Hawaiï hebben ze een asteroïde ontdekt met zes staarten. Normaal hebben asteroïden geen staarten, laat staan zes. Met de Hubble ruimtetelescoop is het merkwaardige brok ruimtepuin scherper in beeld gebracht.

Het object, dat de naam P/2013 P5 heeft meegekregen, bezit waarschijnlijk pas sinds dit voorjaar zijn staarten. Dat komt omdat de asteroïde dichter bij de zon aan het komen is. Straling van onze ster heeft de asteroïde waarschijnlijk aan het draaien gebracht. Daardoor wordt stof en ijs van het oppervlak geworpen, net als druppels in een centrifugerende wasmachine.

Het magnetisch veld van de zon vangt de stof op en veroorzaakt zo het vreemde patroon van de zes staarten. Het brok steen kan nog wel even doorgaan met stof verliezen, met een diameter van 427 meter op het breedste punt is er genoeg materiaal aan boord om nog flink wat stof af te scheiden.

Sterrenwachten rond de wereld houden heb object goed in de gaten. Astronomen hopen dat het brok uit elkaar wordt gerukt door de grote G-krachten. Dat gebeurt vermoedelijk vaker bij asteroïden, maar het is nog nooit waargenomen. P/2013 P5 maakt een grote kans om ons veel te leren over leven en dood van asteroïden.