Nieuws

Menselijke evolutie stopt roken


sigaret

Goed nieuws voor iedereen die moeite heeft om de peuken te laten staan: de menselijke evolutie zorgt dat we steeds minder gevoelig worden voor tabaksverslaving. Slecht nieuws: het duurt nog tienduizenden jaren voor we daar profijt van hebben.

Dat is een van de conclusies van een opmerkelijke studie naar de menselijke evolutie van Columbia University in New York. De evolutie gaat zo langzaam, dat je die normaal niet kunt bestuderen. Er gaan minstens tien generaties overheen voor zelfs maar de kleinste verandering (bijvoorbeeld een iets kleiner oorlelletje) is doorgevoerd. Dan ben je eeuwen verder.

Maar de mensen van Columbia hadden een briljant idee. Ze bestudeerden de genetische opbouw van grote bevolkingsgroepen waarin alle leeftijden waren vertegenwoordigd. De logica is dat als genen een ongunstige uitwerking hebben op de levensverwachting, je die bij oudere mensen minder tegen zou moeten komen. Dus worden die genen ook minder snel doorgegeven omdat mensen sterven voor ze zich voort kunnen planten.

In totaal 210.000 mensen stonden hun DNA af voor het onderzoek. Daaruit bleek dat naarmate mensen ouder zijn, ze minder vaak het gen CHRNA3 in zich dragen, dat verantwoordelijk is voor verslavingsgevoeligheid van nicotine. Meer goed nieuws, ook gen AopE4, dat een rol speelt bij de ontwikkeling van Alzheimer, was bij ouderen veel minder aanwezig dan bij jongeren. Over een paar eeuwen kan dat al zorgen voor veel minder ziektegevallen.

In mindere mate zagen ze met het klimmen der jaren ook een afname van de genen die verantwoordelijk zijn voor astma, obesitas en bepaalde hartklachten. Zodat ook die ziektes in de toekomst minder voor zullen komen. Toch waarschuwen de onderzoekers dat mensen zich niet blind moeten staren op deze uitkomsten. Omgevingsfactoren zijn vele malen belangrijker dan genen. Wie naast een snackbar woont, loopt een vele malen grotere kans dik te worden, al heeft hij of zij het dik-maak-gen niet.

(PLOS Biology)