Nieuws

Mens kan 1 biljoen geuren ruiken


Gemaaid gras, natte hond, verbrand rubber: de gemiddelde mens kan 1 biljoen verschillende geuren herkennen en vele daarvan zelfs benoemen. Tot die conclusie komt de Duitse onderzoeker Andreas Keller, die aan de Rockefeller universiteit in de VS werkt aan het in kaart brengen van de menselijke reukzin. Daarmee is de neus een fijner instrument dan ogen en oren samen.

Tot nu toe ging de wetenschap er vanuit dat de mens ongeveer 10.000 geuren kan onderscheiden. Om die hypothese te testen stelde het team rond Keller geurcocktails samen met 10 tot 30 verschillende ingrediënten. Eerst vroegen ze proefpersonen de ingrediënten te raden. Daarna werden drie bijna identieke geurcocktails aangeboden, waarbij eentje twee of drie andere geuren bevatte. De opdracht was om de afwijkende cocktail eruit te halen.

Daarin slaagden mensen bijzonder goed. Meer dan 50 procent wist de iets andere geur te ontdekken. Sommige mensen waren zelfs in staat om te herkennen dat er maar één ingrediënt was veranderd. Met die gegevens gingen de onderzoekers aan het rekenen en kwamen tot de verrassende conclusie dat de mens 1 biljoen geuren kan onderscheiden. Dat is, zo staat in hun onderzoeksartikel in het vakblad Science ‘een conservatieve berekening’.

Dat maakt de neus superieur aan oren en ogen. We kunnen 340.000 tonen horen en 2,3 bis 7,5 miljoen kleuren zien.