Nieuws

Mens heeft miljoen jaar vuur


De mens maakt al een miljoen jaar vuur. Daarmee zijn we een stuk eerder slim dan aanvankelijk werd aangenomen.

Onderzoekers hebben in Zuid Afrika een miljoen jaar oude en verkoolde bot- en plantenresten gevonden. Dat betekent dat mensen toen al vuur maakten. Dat is liefst 600.000 jaar eerder dan tot nu toe werd aangenomen. Een team van de universiteit van Boston (VS) vond de resten in de Wonderwerk Grot, waar ze overblijfselen van de Acheuléen cultuur bestuderen.

De ‘uitvinding’ van vuur is een belangrijke mijlpaal in de menselijke geschiedenis. Dankzij vuur konden we gaan koken, ijzer gaan smeden en ons warm houden in klimaatomstandigheden die niet optimaal waren. Omdat vuur moeilijk te controleren is, werd aangenomen dat we het pas relatief laat hadden ontdekt.

In de grot vonden de onderzoekers as van planten en bomen op een hoopje, een aanwijzing dat het vuur was aangelegd. Een natuurlijke brand zo diep binnen in een grot is zeer onwaarschijnlijk. Ook lagen er verkoolde botten, een teken dat mensen er vlees hadden geroosterd. Het vuur was niet heter geweest dan 700 graden, tonen de botten aan. Nog een bewijs dat het niet om wild vuur ging.

Vuur maken in Vanuatu. Beeld: Plenz

De verkoolde botten zijn een bewijs dat mensen een miljoen jaar geleden al kookten. Voor paleontologen is dat belangrijk, omdat koken ons in staat stelde voedsel langer te bewaren. We konden ons daardoor op andere zaken richten dan de hele dag eten te zoeken.

Volgens sommige wetenschappers betekende dat een doorbraak in onze ontwikkeling, omdat we tijd kregen voor het maken van werktuigen en zelfs hobby’s als het maken van grottekeningen. Daardoor ontwikkelden we betere hersens en werden we wie we vandaag de dag zijn.

Het hele onderzoek staat in het vakblad PNAS.

Follow Faqtman on Twitter