Meer vrienden, minder pijn


4711343255_4d9b376dbd_z

Mensen met een grotere vriendenkring zijn beter in staat om met pijn om te gaan, blijkt uit onderzoek.

Een verklaring voor het gevonden verband zou kunnen liggen in een systeem in de hersenen dat zorgt voor endorfine. Dat is een stevige pijnstiller die het lichaam zelf produceert en die ook zorgt voor een gevoel van welbevinden. Bij gelijke hoeveelheden zijn endorfines sterker dan morfine.

De wetenschappers wilden weten of de theorie klopt dat het endorfine-systeem is ontstaan niet alleen om met pijn om te gaan, maar ook om te zorgen dat we plezier beleven aan sociale interacties. Sociaal gedraag is immers heel belangrijk voor onze overlevingskansen.
Om het verband te onderzoeken, brachten ze de sociale netwerken in kaart van 101 volwassenen tussen de 18 en 34.

Om hun pijngrens te meten, werd de proefpersonen gevraagd om op hun hurken te gaan zitten met hun rug tegen de muur, en dat zo lang mogelijk vol te houden. De oefening is niet moeilijk, maar wel oncomfortabel. Hoe lang iemand dat volhoudt, is een indicatie van hoeveel endorfines iemand aanmaakt.

Mensen met grotere sociale netwerken blijken dus een hogere pijngrens te hebben; dat effect gaat op voor zowel mannen als vrouwen. De belangrijkste factor bleek het aantal vrienden maandelijks contact mee heeft, niet zo zeer het aantal per week. Blijkbaar gaat het vooral om ons vermogen om sterke banden aan te gaan. Wat oorzaak en gevolg is, is niet direct duidelijk. Meer sociale contacten zou kunnen zorgen voor meer pijnstillende endorfines, maar het zou ook andersom kunnen zijn, dus dat mensen met een meer actieve endorfine-productie en een hogere pijngrens ook meer lol hebben in sociale contacten en dus meer vrienden opzoeken.

Opvallend genoeg hadden fittere proefpersonen die langer pijn konden weerstaan tóch gemiddeld een kleinere vriendengroep. Volgens de onderzoekers zou dat kunnen komen doordat mensen die meer tijd doorbrengen in de fitness, vanzelf minder tijd hebben voor vrienden, maar dat er ook een andere verklaring mogelijk is. Mensen die zich prettig voelen door de endorfines van het sporten, hebben het wellicht minder nodig om hetzelfde prettige gevoel te verkrijgen via sociaal contact.