Nieuws

Maden eten plastic


Toen de Chinese milieutechnicus Jun Yang een paar jaar geleden ‘s avonds zijn afvalemmer vol plastic opende, deinsde hij terug. De emmer zat vol met maden. Hij moest er bijna van kokhalzen. Maar terwijl hij de deksel er weer op wilde gooien, zag hij ook wat anders: er zaten gaatjes in het plastic. Hadden de maden dat gedaan?

Het antwoord, in het laboratorium, bleek ja. De maden, van de Plodia interpunctella of gewone huismot, eten Polyethyleen, beter bekend als PE. Daaruit worden dagelijks miljoenen tonnen huishoudelijk verpakkingsmateriaal gemaakt. Het staat bekend als zeer hardnekkig, het vergaat niet en vervuilt onze planeet.

Verder onderzoek leerde de Chinees, werkzaam aan de Beihang universiteit, dat het niet de maden zelf zijn die het plastic eten, maar bacteriën in hun spijsverteringskanaal. Bacillus en Enterobacter zijn schijnbaar dol op PE. Door deze micro-organismes direct op plastic te zetten, hoopte Jun te kijken of het plastic dan ook aangevreten zou raken.

En dat gebeurde. In twee maanden tijd verminderde het gewicht van het plastic met de bacteriën er op met tien procent. Het werd bovendien minder waterafstotend. Het PE dat was ‘gegeten’ werd door de bacteriën omgezet in Carbonyl, een organische stof. Het leek alsof het plastic was geoxideerd.

Is daarmee in China de heilige graal op het gebied van plastic ontdekt? Zeker niet, zo schrijft Jun in het vakblad Environmental Science and Technology. Daarvoor is de afname van het plastic nog veel te gering. Om de plasticberg echt kleiner te maken, is een veel grootschaliger afbraak nodig. Maar hij is wel wat op het spoor, en wil verder speuren of hij deze techniek kan verbeteren.