Nieuws

Lucy was niet alleen


De vondst van een fossiele voet in Afrika zet de studie van de vroegste mens op zijn kop. Hoeveel menssoorten waren er?

Toen antropologen in 1974 in Ethiopië een deel van een skelet van een vrouw vonden, leek ons beeld van de evolutie van de mens compleet.

Het fossiel van een voet.

De vrouw was een Australopithecus, een directe voorloper van de mens die was begonnen met rechtop lopen. Het skelet werd Lucy genoemd (naar Lucy in the sky with diamonds van de Beatles) en uit onderzoek bleek dat ze 3,8 miljoen jaar oud was.

Zo was het bekende plaatje compleet, van de aap die langzaam rechtop gaat lopen en uiteindelijk uitgroeit tot de moderne mens. Lucy was het laatste stadium daarvoor. Keurig.

Behalve dat Lucy niet alleen was. In dezelfde regio is net weer een fossiel gevonden uit dezelfde periode. Nu van een mannenvoet. Het gaat duidelijk om ook een voorloper van de mens, alleen niet om een soortgenoot van Lucy. De voormalige bezitter van de voet liep ‘gewoon’ op voor- en achterpoten, net als apen. Kan het zijn dat er verschillende groepen mensachtigen waren die zich op verschillende snelheden ontwikkelden?

Met die mogelijkheid houden onderzoekers nu rekening. De voet was van iemand die er al erg menselijk uit moet hebben gezien, maar die nog wel met groot gemak in bomen klom. Menselijke evolutie ging niet keurig en geleidelijk, zoals vaak wordt gedacht, maar met horten en stoten. Lucy is wellicht een stoot, de voet een hort.

Het hele onderzoek staat deze maand in Nature.

Follow Faqtman on Twitter