LightSail is begonnen aan ruimtereis op windenergie


Lightsail

Sinds afgelopen nacht zeilt een ruimtevaartuig door de ruimte. Zeilen? Ja, de LightSail2 gebruikt een technologie waarbij een zeil de belangrijkste manier van aandrijven is. Alleen is het geen normale wind die zorgt voor de voorwaartse beweging, maar zonnewind. Geladen deeltjes die afkomstig zijn van de zon, botsen tegen het zeil en brengen het ruimtevaartuig in beweging.

Hoe meer dat gebeurt, hoe sneller een zonnezeil zal bewegen. En omdat er in de ruimte geen lucht is om de sonde af te remmen, zal de snelheid constant blijven. Volgens berekeningen is 60.000 kilometer per seconde mogelijk. Op die manier kun je zonder brandstof een lange reis maken.

Lightsail uitvouwen zonnezeil

Zo ver is het nu nog niet, LightSail2 is een testsonde. Het bijzondere is dat de initiatiefnemer niet een grote nationale ruimtevaartorganisatie is, maar een internationale non-profit club van enthousiastelingen, de Planetary Society. Een van de oprichters was Carl Sagan, de man die ruimtereizen populair maakte onder een groot publiek.

Met relatief eenvoudige middelen heeft de Society de LightSail2 in een baan om de aarde weten te krijgen. Spannend was of het zeil goed zou uitvouwen. Het bestaat uit vier delen en moet mooi strak staan om goed te werken. Dit werkte perfect. De komende tijd zal het ruimtevaartuig testen doen om te zien of alles werkt als bedoeld.

Het is overigens niet het enige initiatief om in de ruimte te zeilen, met hulp van een de zonnewind. Een Russische miljardair werkt aan een eigen project. Hij wil met een zonnezeil naar de dichtstbijzijnde planeet buiten ons zonnestelsel, Proxima Centauri. Ook dat project verloop voorspoedig. Zo lijkt een nieuwe episode in onze verkenning van de ruimte vooral het domein van private personen en hun geloof in eenvoudige maar toch zeer waardevolle technologie.