Levensmolecuul in ruimte ontdekt


Sagittarius B2

Voor het eerst hebben wetenschappers een complex organisch molecuul ver weg in de interstellaire ruimte waargenomen. Deze ontdekking kan ons begrip hoe leven op aarde kwam sterk verbeteren. Misschien kan het ons zelfs leren waar we elders in de Melkweg naar leven moeten speuren.

Het molecuul in kwestie, propyleenoxide, werd ontdekt in een gigantische gaswolk genaamd Sagittarius B2, gelegen op ongeveer 390 lichtjaar van het centrum van de Melkweg. Deze wolk heeft een massa ongeveer 3 miljoen keer de zon. Nu weten we dat dit enorme conglomeraat van gas en stof chirale moleculen bevat, die nog nooit eerder buiten ons zonnestelsel zijn ontdekt.

Chiraliteit is een eigenschap van moleculen, waarbij asymmetrische moleculen toch een bijna identieke chemische samenstelling hebben. De twee helften vormen elkaars spiegelbeeld, zoals onze twee handen hetzelfde zijn, maar tegelijk elkaars tegenpolen.

Het leven op aarde is ontstaan dankzij chiraliteit. Elk molecuul dat helpt om leven te vormen – zoals aminozuren, eiwitten, enzymen en suikers – heeft altijd een linker- of rechterhand versie van zichzelf. Dit heet homochiraliteit, en het zorgt er voor dat moleculen grotere organische structuren kunnen vormen. Volgens veel wetenschappers is het zelfs een voorwaarde voor leven. Vandaar dat dit zo’n belangrijke ontdekking is.

De ontdekkers, werkzaam voor Caltech in de VS, gebruikten de Green Bank telescoop in de staat West Virginia en de CSIRO radio telescoop in Australiƫ. Zo pikten ze sporen op van propyleenoxide, een complex molecuul. Waarschijnlijk vormt het zich aan de rand van de wolk, waar fijne stofdeeltjes waterdamp aantrekken en zo worden voorzien van een laagje ijs. Een meteoor die door of langs de wolk vliegt, zou deze moleculen kunnen oppikken en meenemen.

Komt zo’n meteoor later op een planeet terecht, dan kunnen de moleculen dienen als bron van leven. Sinds lange tijd speculeren wetenschappers dat het leven op onze planeet ook zo is begonnen. Er zijn chirale moleculen gevonden op meteoren die door ons zonnestelsel vliegen.

Het onderzoek is gepubliceerd in Science.