Nieuws

Levende computer komt eraan


De eerste stap richting een levende computer is gezet. Twee onderzoeksgroepen ontwierpen onafhankelijk van elkaar de eerste biologische transistor, een belangrijk onderdeel van moderne elektronica.

De transistor dient als een schakelaar van elektrische signalen. De processor, het ‘brein’, van een hedendaagse computer, bevat er bijna 3 miljard van.

Stanford University komt onder leiding van Drew Endy met een transistorachtig machientje van DNA dat de beweging van het enzym RNA-polymerase langs een DNA-streng strikt reguleert. Samen met behulp van een ander enzym kan die beweging worden aan- of uitgezet naar gelang de DNA-code. Het signaal kan zelfs worden versterkt, een andere belangrijke functie van een transistor, schrijft het team in Science. Een vergelijkbaar DNA-machientje werd ontworpen door een team van het MIT, onder leiding van Timothy Lu, maar dan zonder de versterking.

Biologische transistors kunnen de basisbouwstenen van zogenoemde cellulaire computers worden. Een voorbeeld: bacteriën kunnen ziekteverwekkers en bepaalde chemicaliën, zoals giftige zware metalen, detecteren. Door ze via DNA-transistors te reguleren worden ze daarin nog beter en kunnen ze overal worden ingezet.

Maar de fantasie van Endy gaat verder. Hij voorziet levende bruggen en gebouwen, bestaande uit natuurlijke materialen en gereguleerd door interne biologische circuits, die zichzelf bouwen en in stand houden.