Nieuws

Leven op Titan?


Volgens Nasa is er waarschijnlijk leven op de grootste maan van Saturnus, Titan. Groene mannetjes zijn het echter niet.

De Cassini ruimtesonde heeft gegevens teruggestuurd van Titan die betekenen dat er ‘iets’ op de planeet aan het ademhalen is. Deze opzienbarende ontdekking is zondagavond geopenbaard in twee afzonderlijke rapporten.

De oppervlakte van Titan gefotografeerd door een deel van de Huygensonde dat op de maan is geland. De bolletjes zijn van ijs.

De oppervlakte van Titan gefotografeerd door een deel van de Huygensonde dat op de maan is geland. De bolletjes zijn van ijs.

Nasa had al ontdekt dat de lagere atmosfeer van Titan voor een groot gedeelte bestaat uit methaan, een stof die vaak ontstaat door organisch leven. Nu heeft Nasa ontdekt dat er ook waterstofgas in de atmosfeer zit, maar dat de concentratie lager wordt vlakbij het oppervlak van de maan.

Dat zou betekenen dat ‘iets’ deze stof inademt.

Een andere aanwijzing dat er leven is, komt door wat Nasa niet vindt aan het oppervlak: acetyleen. Deze stof zou in overvloed aanwezig moeten zijn, omdat hij ontstaat uit een chemische reactie van stoffen die wel op Titan te vinden zijn. Maar Nasa onderzoekers vinden maar zeer kleine hoeveelheden. Dat zou kunnen omdat een buitenaards organisme acetyleen als voedsel gebruikt.

Samen vormen deze twee vondsten een sterke aanwijzing dat er leven op Titan is. Bij Nasa waarschuwen ze dat er ook andere verklaringen zijn voor de twee verschijnselen, maar tussen de regels van hun persberichten door is het enthousiasme te lezen dat er ‘iets’ is gevonden op Titan.

Hoe zou een Titaan er uit kunnen zien? Waarschijnlijk zijn het geen groene mannetjes of zelfs maar insecten. Titan heeft een klimaat waarin weinig complexe levensvormen zullen gedijen, het is er overdag bijna 200 graden onder nul. Wellicht zijn de ademende en etende aliens bacteriën of schimmels.

De eerste kaart van Titan, samengesteld door Nasa uit foto-opnamen.

De eerste kaart van Titan, samengesteld door Nasa uit foto-opnamen.

Nasa gaat Titan goed in de gaten houden en meer metingen doen. Of dat genoeg is om eventueel leven te ontdekken, moeten we afwachten. Anderhalf jaar geleden werd er ook methaan gevonden op Mars. Tot nu toe heeft nog geen enkele meting van Nasa dat kunnen verklaren. Om onze medebewoners van het zonnestelsel te ontmoeten, zullen we waarschijnlijk zelf die kant op moeten gaan.