Leven op Mars: we zoeken verkeerd


Mars krater

Als je tekenen van leven wilt vinden op Mars, waar moet je dan zoeken? Lang werd gedacht dat de kraters die zijn achtergelaten door meteorieten de beste plek zijn. Als een stuk ruimtepuin op het oppervlak inslaat, worden diepere gesteentes naar de oppervlak gebracht. Omdat die zijn neergelegd in een oudere periode, kunnen daarin fossiele resten zitten, is de theorie.

Maar een nieuwe studie van Imperial College London (GB) wijst op het tegendeel. Ze hebben daar inslagen gesimuleerd en zijn tot de conclusie gekomen dat elk eventueel bewijs van vroeger leven op de planeet door de enorme druk van een meteoriet wordt vernietigd. Kraters zijn juist de slechtste plekken om naar leven te zoeken.

De onderzoekers bouwden daarvoor een soort voorhamer van staal en plaatsten daaronder – onder dezelfde omstandigheden als op Mars – verschillende organische materialen. Vervolgens werd via een hydraulisch systeem de voorhamer met een geweldige kracht neergelaten op het ‘oppervlak van Mars’ met daarin de organische stoffen. De resultaten waren verbluffend: er was vrijwel niets herkenbaars meer over.

Nasa zoekt naar ketens van koolwaterstoffen in de kraters van Mars. Dat is de simpelste bouwsteen van leven. Dergelijke ketens worden door de inslag van een 10 meter brede meteoriet al compleet vernietigd, blijkt uit dit relatief simpele experiment. Juist in kraters zul je het niet aantreffen.

Volgens Imperial College is het niet alleen maar slecht nieuws voor onze zoektocht naar leven op Mars. Nasa heeft zich tot nu toe zo geconcentreerd op kraters, dat makkelijker bereikbare bronnen van leven zijn verwaarloosd. Door buiten de kraters te zoeken, kunnen we wellicht eindelijk een echt teken van leven oppikken, schrijven de onderzoekers in het academische vakblad Scientific Reports.