Nieuws

Leven diep onder het ijs


Spectaculaire eerste resultaten van de Wissard Expeditie naar de Zuidpool. Het internationale project is bezig om ijsboringen te doen om het Whillans-meer te bereiken, dat zich diep onder de ijslaag bevindt. Daarbij zijn op 800 meter diepte micro-organismen gevonden die nog nooit aan daglicht zijn blootgesteld (foto).

Deze levensvormen converteren ammonium en methaan in energie. Het zijn meest eencellige organismen die bekend staat als de Archaea, oerbacteriën die in extreme omstandigheden kunnen overleven. Maar in het pikkedonker, onder grote druk en bij vriestemperaturen, dat is wel heel extreem.

Met de ontdekking is aangetoond dat Antarctica geen dood continent is. Onder het ijs bevindt zich een heus ecosysteem, door sommige biologen al aangeduid als een bevroren wetland. Daarin kunnen allerlei organismes overleven. Verder onderzoek moet aantonen hoe gevarieerd dat leven precies is.

Bijzondere aandacht bij deze expeditie is geschonken aan het ontsmetten van de apparatuur. Bij eerdere boringen vonden wetenschappers ook leven, maar dat bleken ze zelf te hebben meegenomen. Er is jaren gewerkt aan een steriele boor, zodat geen twijfel kan bestaan dat er echt iets is gevonden.

Het onderzoek staat in Nature.