Lente op de komeet


67P Churyumov–Gerasimenko

De zon wordt sterker, de temperaturen zachter, sneeuw en ijs beginnen te smelten: het is lente. Niet hier, maar op komeet 67P/Churyumov–Gerasimenko. Dat blijkt uit data die de Europese ruimtesonde Rosetta naar aarde heeft gestuurd. De data zijn verzameld door Philae, een deel van Rosetta dat op de oppervlak van de komeet staat. Astronomen die aan het project werken, noemen het ‘een dooi als in de Alpen in het voorjaar’.

Net als in een Alpen-lente smelt het ijs overdag, waardoor er soms een lichte nevel ontstaat. Zodra de zon is verdwenen, vriest die weer aan, zo laat het Astrophysical Institute INAF in Rome weten. De onderzoekers zien dat proces terug in de data die ze krijgen van Rosetta.

De dooi op de komeet leidt tot regelmatige fluctuaties van de hoeveelheid damp de komeet uitstoot, omdat het ijs niet gelijkmatig is verdeeld over de komeet. Het verklaart waarom vaker wordt waargenomen dat kometen een variabele staart hebben. Het vermoeden dat dit proces een rol speelt, was er al, maar nu is het bewijs uit eerste hand geleverd.

De onderzoekers zien dat 67P/Churyumov–Gerasimenko door het zonlicht sterk verandert. Recent hebben andere onderzoekers gemeld dat door de nadering van de zon twee komvormig bekkens zijn ontstaan. Die waren eerst gevuld met ijs. Al deze waarnemingen komen uit augustus, maar zijn nu pas bekend, omdat het lang duurt om de data te beoordelen.