Nieuw kunstmatige fotosynthese eet broeikasgas


Planten maken hun eigen voedsel door zonlicht op te vangen met hun bladeren. Wetenschappers proberen datzelfde proces van fotosynthese na te bootsen om schone energie te genereren.

Zonnepanelen zetten zonlicht om in elektriciteit. Ze zijn populair en worden steeds efficiënter, maar ze zijn nog lang niet zo goed als levende planten in het omzetten van zonlicht in bruikbare energie.

Zonnepanelen zijn vrij nutteloos als er weinig licht is, en het is vrij lastig om elektriciteit uit zonnecellen op te slaan op zo’n manier dat er niet al te veel wegsijpelt. Veel landen zijn bezig om over te schakelen op schonere vormen van energie om klimaatopwarming tegen te gaan, en wetenschappers zijn op zoek naar een meer stabiele vorm van kunstmatige fotosynthese die wél vergelijkbaar is met die van planten.

Het lijkt erop dat daar nu aardig vooruitgang in zit. Amerikaanse onderzoekers maken melding van een techniek waarbij een speciale katalysator wordt gebruikt om – in theorie – een meer stabiele versie van kunstmatige fotosynthese mogelijk te maken.

Kunstmatige fotosynthese gaat om meer dan alleen zonlicht verzamelen. Net als planten zou de kunstmatige vorm energie moeten kunnen maken van zonlicht, maar die energie ook moeten kunnen opslaan. De meeste pogingen daartoe zijn gedaan met katalysatoren van enkele atomen die het niet al te lang uithouden. De Amerikaanse onderzoekers hebben nu een katalysator gemaakt die bestaat uit twee atomen van het element iridium. Die katalysator zou wel lang moeten blijven werken. Hun technologie zou de zonne-energie kunnen opslaan in chemische verbindingen, net als natuurlijke fotosynthese. Op die manier zou de techniek een oplossing kunnen zijn voor het grote probleem van zonnepanelen, namelijk dat je er alleen iets aan hebt als de zon schijnt.

De nieuwe techniek zou een kosteneffectieve energiebron kunnen worden. Het voordeel van kunstmatige fotosynthese boven andere vormen van zonne-energie is dat het proces koolstofdioxide verbruikt, iets dat heel prettig is gezien de hoeveelheden broeikasgassen die we nog steeds de atmosfeer in pompen.