Nieuws

Kraaien zijn cijferaars


Dat kraaien slim zijn was bekend. De vogels blijken getallen te snappen, al kunnen ze niet echt tellen.

In het onderzoek naar dierlijke cognitie -hoe ´intelligent´ dieren zijn- is de vraag of een diersoort kan tellen, of op zijn minst iets verschillende aantallen uit elkaar kan houden, altijd belangrijk geweest. Chimpansees blijken ongeveer even goed te kunnen tellen als menselijke peuters, en ook andere apen kunnen simpele telopgaves aan. Wasberen, paarden, dolfijnen en ratten lieten in diverse studies zien met aantallen overweg te kunnen, en zelfs bijen, vissen en salamanders leken dat te doen.

1,2,3 stukjes brood

Vogels zijn vaak op hun telcapaciteiten onderzocht. Zo houden duiven met gemak twee en vier objecten uit elkaar, maar kunnen niet tellen. Alleen een papegaai, de beroemde ´Alex´ van onderzoekster Irene Pepperberg, leek echt te kunnen tellen – maar die is nu dood.

Japanse onderzoekers hebben nu een in hun land algemene kraaiensoort onderworpen aan tel-proefjes. Uit het wild gevangen kraaien kregen, als in een soort ´balletje-balletje´ spel, twee kopjes voorgeschoteld die waren afgedekt met een rond papiertje met daarop 2 of 5 symbolen. Kozen de dieren de ´5´, dan lag daaronder een stukje hondenvoer. Onder de ´2´ lag niets.

De kraaien leerden snel de ´5´ te kiezen. Daarna voerden de onderzoekers series experimenten uit waarin zij de plaats van de symbolen op het papiertje varieerden (dicht of ver uit elkaar, enzovoorts), de vorm en kleur daarvan, of het totale oppervlak van de symbolen gelijk maakten. Omdat het gedrag niet veranderde, kozen de kraaien dus niet op vorm, kleur, oriëntatie of totale grootte van objecten.

Toen de kraaien ´nieuwe´ keuzes kregen, tussen aantallen symbolen kleiner dan vijf en de eerdere ´5´, kozen zij nog steeds goed. Maar was het naast ´5´ gepresenteerde aantal groter, dan kozen zij steevast het grotere getal. De conclusie: kraaien hebben begrip voor relatieve aantallen, maar kunnen niet echt tellen. En, al staat het niet in de studie, ook gulzig.

Bron: Animal Behaviour, oktober; Beeld: Flickr.