Nieuws

Kortere vleugels dankzij roadkill


Wat te doen als je graag je nest bouwt onder bruggen of in tunnels, maar niet het slachtoffer wilt worden van het voorbijrazende verkeer? Evolueer kortere vleugels om de auto’s behendig te ontwijken! Dat is precies wat de klifzwaluw de laatste paar decennia heeft gedaan, is te lezen in het vakblad Current Biology.

Het biologenechtpaar Charles en Mary Brown bestudeerden sinds 1982 elk broedseizoen koloniën van duizenden klifzwaluwen in de Amerikaanse staat Nebraska. Ze telden de vogels en de gelegde eieren, beschreven hun gedrag en onderzochten karkassen van verkeersslachtoffers.

Na verloop van tijd ontdekten de Browns dat er steeds minder geraamtes waren om op te rapen: van twintig per seizoen in 1985 en 1986 tot minder dan vijf per seizoen in de laatste 5 jaar. Dit terwijl het aantal nesten per jaar verdubbelde en de verkeersdrukte gelijk bleef.

Bij nadere bestudering van levende en dode vogels bleek waardoor dit kwam. De spanwijdte van de karkassen was in 2012 gemiddeld 112 millimeter lang, terwijl die van de levende exemplaren gemiddeld 106 millimeter maten. Dit schijnbaar kleine verschil maakt veel uit wanneer het gaat om behendigheid in het ontwijken van het verkeer: kortere vleugels betekent minder kans om roadkill te worden.

Evolutie door menselijk toedoen is een fenomeen dat nog niet vaak is onderzocht. De onderzoekers hopen dat dit veranderd, aangezien de mens steeds meer zijn stempel lijkt te drukken op zijn omgeving en de dieren die erin leven.

Foto: Ingrid Taylar