Nieuws

Kort geheugen beter dan gedacht


Een jarenlang gangbare theorie kan op de schop: ons kortetermijngeheugen beperkt zich niet tot het onthouden van vier tot zeven dingen tegelijk. Baanbrekend onderzoek toont aan dat we veel meer elementen tegelijk kunnen onthouden. Echter, hoe meer we onthouden, hoe meer de kwaliteit van hetgeen we onthouden daaronder lijdt. Dat concluderen Nederlandse onderzoekers op basis van diverse experimenten.

Tot nu toe werd verondersteld dat we dankzij het kortetermijngeheugen vier tot zeven elementen tegelijk kunnen onthouden, zoals cijfers, letters of beelden. Alles wat we daarbuiten nog willen onthouden, vergeten we direct.

Uit onderzoek blijkt nu dat het niet zo is dat je óf alles heel goed onthoudt, óf helemaal niet. Je kortetermijngeheugen verdeelt de aandacht over meerdere elementen die je wilt onthouden, ook als dit er meer dan vier zijn.

Vanwege die competitie voor aandacht, treden er gradaties op in hoe goed je de dingen onthoudt. Het één zul je je naderhand bijvoorbeeld gedeeltelijk herinneren, het ander vergeet je of onthoud je juist bijna perfect.

In een van de experimenten van de onderzoekers kregen proefpersonen kort cirkels met willekeurige kleuren op een computerscherm te zien. Ze moesten aangeven welke kleur ze gezien hadden op één bepaalde plek. Hoe meer kleuren op het scherm verschenen, hoe slechter de proefpersonen konden reproduceren welke kleur ze gezien hadden. Hoe meer je wil onthouden, hoe slechter elk gedeelte wordt opgeslagen.

De onderzoeksresultaten zijn recent gepubliceerd in het gerenommeerde wetenschappelijke tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Follow Faqtman on Twitter