Komeetachtige planeet ontdekt


Mark Garlick/University of Warwick

Astronomen hebben een planeet ontdekt die even groot is als Neptunus en zich voordoet als komeet. De planeet laat een enorme stroom gas achter zich die eruitziet als de staart van een komeet.

De bizarre vondst is de eerste in zijn soort. De vreemde planeet, die nu bekend staat als GJ 436b, draait om een rode dwergster en is zo’n 22 keer zwaarder dan de Aarde. De planeet is ongeveer 33 lichtjaar van ons verwijderd. Ze staat een stuk dichter bij haar zon dan de planeten in ons eigen zonnestelsel, waardoor het er flink warmer is dan op bijvoorbeeld Neptunus.

De astronomen deden hun ontdekking dankzij beelden van de Hubble-telescoop van NASA en Chandra X-ray observatory, een satelliet die astronomische waarnemingen doet in het röntgen-spectrum.

De atmosfeer rond GJ 436b bestaat grotendeels uit waterstof; doordat die atmosfeer langzaam weglekt, heeft de planeet een staart van naar schatting vijftien miljoen kilometer lang. Het weglekken van het gas bedreigt de planeet niet direct. In de eerste biljoen jaar van zijn bestaan is de planeet mogelijk tien procent verdampt, maar de onderzoekers schatten dat zij nu ‘maar’ duizend ton gas per seconde kwijtraakt. Dat betekent dat de atmosfeer elke biljoen jaar maar 0,1 procent afneemt.