Komeet zonder staart gevonden


artists-impression-of-the-unique-object-c-2014-s3-panstarrs

Astronomen hebben de eerste komeet zonder staart ontdekt. De samenstelling van de komeet bevat mogelijk aanwijzingen voor veel vragen die al lang bestaan over de vorming van ons zonnestelsel.

De komeet met de naam C/2014 S3 wordt ook ‘Manx’ genoemd, naar een kattensoort zonder staarten. Hij is gemaakt van rotsachtig materiaal. De meeste kometen bestaan uit ijs en andere bevroren stoffen; zulke kometen zijn gevormd in de koude uithoeken van het zonnestelsel. De onderzoekers denken daarom dat de nieuw ontdekte komeet moet zijn ontstaan in dezelfde regio als de aarde. Hij zou daarna ver weg de ruimte in geslingerd zijn door de zwaartekracht van een paar planeten.

De Manx-komeet werd in 2014 voor het eerst waargenomen door Pan-STARRS, een netwerk van telescopen dat voortdurend op zoek is naar snel bewegende objecten zoals kometen en asteroïden. Normaal gesproken hebben kometen uit die uit dezelfde hoek komen als Manx een heldere staart als ze in de buurt van de zon komen, doordat hun ijs verdampt. Maar C/2014 S3 was donker en praktisch staart-loos toen hij ontdekt werd op twee keer de afstand tussen de zon en de aarde.

Onderzoek heeft uitgewezen uit dat Manx qua samenstelling lijkt op de rotsachtige asteroïden die zich bevinden in een gebied tussen Mars en Jupiter. Dat de komeet er nog ongerept uitziet, komt doordat dat hij lang in de vrieskou van de diepe ruimte heeft gezeten. De komeet doet immers 860 jaar over één rondje om de zon.

De astronomen willen nu onderzoeken hoeveel andere Manx-achtige kometen er zijn, om erachter te komen hoe en wanneer het zonnestelsel ontstond en zijn huidige vorm kreeg. Hoeveel er gevonden worden, kan een indicatie zijn voor hoe beweeglijk de gigantische planeten waren, dus of ze het jonge zonnestelsel ronddansten of juiste rustig opgroeiden.