Nieuws

Komeet schampt Mars


Was onze buurman Mars een bewoonde planeet geweest, dan hadden de inwoners een spannende paar dagen voor de boeg. Komend weekend raast een komeet op de rode planeet af. Komende zondag zal hij Mars op een haar na missen. Voor sterrenkundigen op aarde is dat het moment om de telescopen scherp te stellen op de bijna-botsing.

Voor Nasa en alle andere ruimtevaartorganisaties die onderzoek doen op Mars is de fly-by een buitenkansje. De komeet die zondag over het oppervlak gaat scheren is pas afgelopen januari ontdekt en komt vermoedelijk uit de buitenste regionen van ons zonnestelsel. Nog nooit hebben aardbewoners een dergelijke bijna-botsing zo tijdig zien aankomen.

En nog nooit hebben we zo veel ogen en oren op Mars gehad. Nasa heeft er karretjes rond rijden en verschillende andere landen cirkelen met sondes rond de planeet. Ze zullen proberen zo goed mogelijk het moment vast te leggen dat de komeet door de dunne atmosfeer van Mars dringt. Als dat gebeurt, kan goed worden bestudeerd om wat voor komeet het eigenlijk gaat.

Zo zal de Europese organisatie ESA de Aspera 3 deeltjesdetector aan boord van de sonde Mars Express aanzetten om te kijken wat er allemaal in de staart van komeet zit. Wellicht kunnen we zo ook leren om een aanvaring van een brok ruimtepuin met de aarde in de toekomst tegen te gaan.